Sciarrino/Xasax : Pagine & Canzoniere


Sciarrino : Pagine/Canzoniere

tuesday, march the 9th 2004

Le Nouvel Observateur 2002/2003


*** Sciarrino ; ** Bach ; ** Scelsi

*** Sciarrino (Zig Zag)

«Pagine and Canzoniere da Scarlatti " by the Xasax quartet
Some Bach, some Mozart, ten Scarlatti sonatas, and even madrigals by Gesualdo played by a saxophone quartet, there's nothing to attract in the project… And nevertheless, this CD is sublime from start to finish. It is because Salvatore Sciarrino (born in 1947) is an immense composer, and because he knows what transcription means. Never a clumsiness, neither an error of taste. But ideas all the time, colors, distribution … Besides of the prodigious Scarlatti, two summits: a song by Cole Porter, as seen behind a misted window, beautiful enough to cry, and two anonymous pieces of the Ars Nova, of an incredible sound elegance. Was  the sax played in the XIVth century ? We have to believe it. Chronology is nothing, talent is everything.

J. Dr.

(Xasax will be playing on november 17th and 19th at the Musée d’Orsay during the Festival d’Automne.)

Les INROCKUPTIBLES             tuesday, march 9th 2004


Xasax Ensemble

Pagine & Canzionere Da Scarlatti

jan. 2004  (Zig-Zag Territoires / Harmonia Mundi)

To transcribe for a saxophone quartet the works of the Ars Nova, Gesualdo, Scarlatti, Bach, Mozart, Gershwin and Cole Porter ? On the paper, the project of the Italian composer Salvatore Sciarrino could make one shiver : and why not, while being at it, to play Frescobaldi on the helicon or Froberger on ocarina? As soon as the first bars of the madrigal of Gesualdo Itene miei sospiri, all our fears disappear nevertheless, relieved immediately by an enthusiasm which, until the ultimate breaths of the Sonata in G major by Scarlatti, does not weaken any more. The amateurs of kick-ass curiosities and displaced encores can move away : worn-out to the exercise of the transcription (he wrote a version of the Bach Toccata and fugue in D minor for flute and electronics), Sciarrino is not a postmodern jester, but one of these rare clear-sighted spirits which know how to look at the past with a visionary eye.
The success of this audacious project holds primarily to his approach of the repertory: Sciarrino does not dress old works according to the style of the day, he strips and searches them, as to reveal and refine the essence of harmony, melody, dynamics and sound colors. The Italian digs literally his subject, and what stands out from this accurate and requiring work is prodigious of clarity and rich in revelations. The fluidity of the sequence between the Adagio della gran partita by Mozart and the standard by Cole Porter (I' ve Got You under My Skin), itself put back smoothly in anonymous Caccias from the Ars Nova, testifies in itself the magic and the relevance with which Sciarrino succeeds in linking materials, time periods and writing styles apparently very remote.

The perfect complementarity of the colors of the alto, the tenor, the baritone and the soprano and the softness of the sound texture, strengthened by instrumentalists who, even in the most virtuoso passages, disdain the pump, puts a final point in unifying a CD which has all the attires of a continuous great form. An erudite musician who manages to give body to all his intellectual fantasies, Sciarrino considers reasonably that transcription is a "new application of musicology ". New but also terribly instructive, so much this CD enlightens under another light music history and lets us cross in an incomparable way the breaths of those who made it, make it and do it again. If everybody had Sciarrino's absolute pitch, the musical production of this time would ceaselessly bring us down in swoon.


Richard Robert , Les Inrockuptibles, 21 janv. 2004

Le Monde de la Musique n° 283 - Janvier 2004  p90


Xasax : Marcus Weiss (soprano saxophone), Pierre-Stéphane Meugé (alto saxophone), Jean-Michel Goury (tenor saxophone), Serge Bertocchi (barytone saxophone)

1 CD Zig-Zag Territoires ZZT 031001 (distributed by Harmonia Mundi)

Presentation texts in french, english.

Recorded in 2003  -  1 h 8' -DDD

Transcription is not treason. The one that Salvatore Sciarrino conceives for saxophone quartet loans in Ars Nova of the Flamboyant Gothic, in Gesualdo, Bach, Mozart, Cole Porter or Gershwin looks at first like some "cabinet of curiosities ", but reveals quickly a nobler status, according to the terms of the Italian title, the "elaborations". We are at the exact opposite of a demonstration. The elaboration draws on the chosen works a brightness which allows sharp observation of the mechanisms of lines, chords, texture, leaving in the ear impressions as memorable  as that of one being in a sound camera oscura. Deprived of any context, but invested with a prodigious musical life by the Xasax Quartet, the pieces admit their coherence in brilliant colors, make backgrounds rise, almost background thoughts : poisonous delicacies of Gesualdo, ghostly reflections of Cole Porter, pre-mozartian sensualism of Bach. Everyone will find, as in the test of Rorschach, something to feed his imagination to reinvest it eventually on the listening of "originals". A composer emerges insistently in this kaleidoscope: Domenico Scarlatti. The inexhaustible invention of his Sonatas find in these elaborations enough to glorify the strength, the incredible complexity of the musical scenarios which take place on a few minutes there. As Jean-Baptiste Apéré notes it in the excellent presentation text of the CD, " Sciarrino does not demonstrate : he unscrews then shows a sound object of our time. But the fact that these objects still vibrate of unknown, forgotten, buried energies, is a sign of the elegant clear-sightedness of the project.

Marc Desmet , Le Monde de la Musique

P 63 : Shocks of the month
Sciarrino Pagine and canzoniere da Scarlatti

Xasax Ensemble 1 CD Zigzag Territories ZZT 031001 (Harmonia Mundi) Transcription is not always treason: the one that Sciarrino conceives for this quartet of saxophones from Ars nova to Gershwin answers to the noble status of "elaboration". A rare record !

Chronical page 90

DIAPASON n° 510, January 2004, p 94 & 96


Pagine. Bis. Canzoniere da Scarlatti.

Xasax (saxophone quartet).

Zig-Zag Territoires ZZT031 001 ,

distr. HM (CD : 26,35 €).

ø 2003. TT : 1 h08'12".

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I.S.:9.    D.:9.    T.:9.    Dy.:8.

Salvatore Sciarrino was discovered by the French public during the Festival d'Automne, 2000. He leads since around thirty years a double activity of composer and transcriber. Convenient but reducing distinction: his adaptation craft proceeds of a real revelation, in the photographic sense, by the refinement of the processing. For the composer of Macbeth and Lohengrin, musical inspiration and pre-existent repertory are seen as the same material from which it is advisable to extract the substance. Of the transcription strictly speaking in the adaptation, its pallet of intervention is vast, sometimes bringing the Sicilian to lead the work outside its limits: he adapted in 1995 the Toccata and fugue in D minor for solo flute and electronics !

In the Canzoniere da Scarlatti ( 2002 ), the spectacular work of distribution of the sound events between the instrumentalists opens an additional dimension to the speech, which spreads without needing doubling or artificial dynamic inflation. The individualization of tessituras increases the intelligibility of the text, underlining articulation, breaks, and syntax : it is not a division but almost an exaggeration of meaning that is proposed to us. Or, to take back the photographic metaphor, a virtuoso overexposure.

Sciarrino designs transcription as a "new application of musicology", a reformulation the relevance of which becomes evident in the magnificent Pagine (2001). Do not be afraid of vulgarity, of shrill attacks, of the acidity of metal here: the saxophones of Xasax avoid these faults with a proud assurance. The sensual delight of sound and the fineness of breath (I' ve got you under my Skin) prevail in this fresco drawing from the Caccia of IArs Nova, the Madrigals of Gesualdo or the songs of Gershwin and Cole Porter.

Arielle Goupil, Diapason


Caça : Anonyme of the 14th century/Sciarrino

S. Sciarrino

Varias Obras

Cuarteto Xasax. M. Musical. Zzt 031001

“No se puede uno imaginar un timbre más suave, una cohesión más perfecta, una puesta a punto más impecable, una musicalidad más auténtica”. Son palabras de Salvatore Sciarrino a propósito del saxofón. En verdad que la sonoridad del saxo, en sus distintas clases, es de una dulzura única; más grave y redonda, más aterciopelada y profunda que la del clarinete, se aproxima más a la del corno di bassetto, aquel ingenio tan admirado por el mismo Mozart. Son apreciaciones que podemos suscribir al escuchar este disco protagonizado por el formidable cuarteto francés XASAX. Los arreglos realizados por Sciarrino son magistrales y revelan un dominio del instrumento, aplicado aquí, muy en primer lugar, a sonatas de Scarlatti. La peculiar sonoridad junto al manejo de la polifonía y los choques armónicos bien distribuidos otorgan encanto y misterio a estas músicas, que se unen a las de Mozart (en una ensoñadora transcripción del Adagio de la Gran Partita), Gesualdo, Bach, Cole Porter (curiosa versión de I’ve got you under my skin), anónimos del Ars Nova y Gershwin.

Arturo REVERTER, El Cultural

Sciarrino, S. (Xasax)

Pagine & Canzoniere da Scarlatti


Musikrichtung: Saxophonquartett

V÷: 01.04.2004

Zig Zag Territories / Note 1

CD DDD / Best. Nr. ZZT 031001

Gesamtspielzeit: 68:14



Gleich eine ganze Instrumentenfamilie war es, die der französische Instrumentenbauer Adolphe Sax ab 1840/41 der musikinteressierten Pariser Öffentlichkeit vorstellte: Sein Saxophon baute er in acht Größen, vom hohen Sopranino bis zum abgrundtiefen Subkontrabass. Es war wie die Klarinette mit einem einzigen Rohrblatt versehen, aber einfacher zu spielen als diese. Sein charakteristisches, vor allem in der Mittellage sonores, vibratoreiches Timbre mischt die warmen, lyrischen Klangfarben von Oboe, Fagott und Klarinette mit der Brillanz von Horn und Trompete. Je nachdem kann es samtweich und einschmeichelnd oder harsch und “röhrig” klingen, kommt aber auch der menschlichen Singstimme nahe, was einen vielfältigen Einsatz ermöglicht.

Rasch fand es Eingang in die Militärkapellen, etwas später auch in die Orchester- und Opernmusik von Meyerbeer, Bizet, Debussy, Ravel und Stravinsky, um nur einige zu nennen.

Wer hätte das gedacht: Der “Klassiker” aus Big-Band und Jazzmusik, der heute in Unterführungen ebenso daheim ist wie im gehobenen Clubambiente und der es bis zum erotischen Attribut gebracht hat, ist eigentlich ein ganz “ernsthaftes” Instrument!

Und wer hätte gedacht, dass dieses Instrument schließlich Anfang des 20. Jahrhunderts die Weihen einer anderen, ausgesprochen klassischen Gattung erhielt: Als Saxophonquartett trat es neben das seit Mozart und Haydn etablierte Streitquartett! Man könne sich keinen wärmeren Klang, keine vollkommenere Homogenität, keine sauberere Pointierung, keine unmittelbarere Musikalität vorstellen, so der Publizist Honerée Arthur 1936 über das Saxophonquartett.

435 Originalkompositionen und 60 Bearbeitungen sind seitdem für dieses Ensemble geschrieben worden - eine erkleckliche Zahl, die freilich nicht verhindern konnte, dass das Genre eine eher exotische Erscheinung geblieben ist.


Der italienische Komponist Salvatore Sciarrino (* 1947) hat dem Saxophonquartett zwei Sammlungen mit Transkriptionen gewidmet, die das 1991 gegründete französische Ensemble Xasax für diese neue Produktion des Labels Zig-Zag-Territories eingespielt hat.

Sciarrinos Bearbeitungen unter dem Titel Pagine, die 2001 entstanden sind, umfassen Werke mehrerer alter (und neuerer) Meister. Madrigale von Carlo Gesualdo finden sich da neben Stücken von Bach, Mozart und Cole Porter oder George Gershwin. Ein Jahr später vollendete Sciarrino den zweiten Teil, der einem einzigen Komponisten gewidmet ist: Domenico Scarlatti. In den Canzoniere da Scarlatti hat der Komponist sechs der über 500(!) Cembalosonaten dieses Tastenvirtuosen verarbeitet.

Das letzte Wort ist mit Bedacht gewählt: Sciarrino hat nicht einfach Note-um-Note-Übertragungen erstellt, sondern die Vorlagen sehr überlegt in die ganz andere Klangwelt des Saxophonquartetts übersetzt. Dazu mussten, wie im Fall von Gesualdo, fünfstimmige Madrigale so eingerichtet werden, dass sie von vier Intrumenatlisten ausgeführt werden können - Sciarrinos Lösung fordert auch von den Spielern einiges an Virtuosität. Außerdem wünschte der Komponist eine gewisse Homogenität, sowohl klanglich als auch stilistisch. Die Stücke werden durch seine Nachschöpfung als Werke einer bestimmten Epoche unkenntlich; was bleibt ist ihre Modernität. Und genau auf diese habe er es abgesehen, so der Komponist.

Das Ergebnis ist faszinierend: Gewiss kann man hier noch Gesualdo von Bach, Mozart von Gershwin oder Porter von Scaralatti unterscheiden - wenn man sich anstrengt. Bei Sciarrino sind aus Stücken mit ursprünglich ganz unterschiedlicher Funktion und mit ganz unterschiedlichem Ausdruck nunmehr Werke absoluter Musik geworden.

Für diese hat er mit dem flexiblen Saxophonquartett ein kongeniales Medium gefunden. In den Bearbeitungen beginnt die Musik, Merkmale anderer Zeiten und Stile anzunehmen: Mozart klingt ausgesprochen exotisch, gelegentlich klezmer-artig und kommt auch Cole Porter oder George Gershwin plötzlich sehr nahe - und umgekehrt. Oder grüßen sich nicht doch vielmehr Bach und Mozart von Ferne? Apropos Bach: Auch zwischen seinem “Kyrie Gott Vater Ewigkeit” und einem anonymen mittelalterlichen Stück ergeben sich eigentümliche Verwandtschaften. Und Scarlattis Modernität und Einfallsreichtum treten, befreit von der Klangaura des Rokoko, einmal ungefiltert hervor.

Hat man die Originale im Ohr, dann überzeugen die per se Ñabstrakterenì Stücke der mittelalterlichen und barocken Meister in Sciarrinos Transskriptionen mehr, als z. B. Mozarts Adagio aus der Grand Partita, weil die Instrumentalvorstellungen des Originals hier schon viel spezifischer auf das harmonische Gefüge der Musik abgestimmt sind. (Allerdings kommt der schillernde Mischklang der Saxophone der mozartschen Holzbläserbesetzung im Timbre doch sehr nahe - was dieser Meister wohl aus Adolphe Sax’ Erfindung gemacht hätte ?)

Xaxax musiziert Sciarrinos Übertragungen mit der nötigen Finesse und verblüfft durch die Fülle an Nuancierungen, Temperaments- und Farbwechseln. Die Ñamorpheì Klanglichkeit der Instrumente wird gebührend ausgespielt: Mal klingt’s nach Klarinette oder Bassethorn, mal nach menschlicher Stimme, dann wieder nach Streichinstrument oder völlig abstrakt. Und manchmal natürlich auch einfach nach Saxophon.

Ein spannendes Vexierspiel zwischen den Zeiten und Stilen, das einmal mehr bestätigt, dass gute Musik immer auch zeitlos moderne Musik ist. Außerdem dürften hier selbst notorische Gegner des Saxophons bekehrt werden (ich weiß, wovon ich spreche).

Georg Henkel

"More than any other, an incredibly homogeneous and moldable ensemble", such is the quartet of saxophones for Salvatore Sciarrino. Regretting the poor repertory intended for such a group, the Sicilian composer decided to answer it in his way, by imagining a concert dedicated to four saxes (baritone, tenor, alto and soprano) and consisting of short transcriptions of music written for the greater part well before Adolphe Sax. Although Sciarrino allows from time to time to let his writing slip, this one stays, for the main part, in the scolar limits of transcription. The author seems to have no other concern than to play with this instrumental blend, as singular as effective, like we might turn between fingers a beautiful agate. Of course, he adds a zest of irony to it, finishing to disrupt chronological marks which make unwearily succeed Cole Porter ( 1891-1964 ) to Wolfgang Amadeus Mozart ( 1764-1791 ). The "show" conceived by Sciarrino organizes even the encores to play after each of both parts, the second being pure Scarlatti (Domenico). Three French people and one Swiss of Xasax, who militated for more than twelve years in the avant-garde of the defense and illustration of the Sax family, are here at their business.

Sciarrino Quatuor Xasax (Zig-Zag Territoires).

Gérard DUPUY, Libération, 28 novembre 2003